El Chicago Fire no es ajeno al drama tardío. Los partidos en los que participa el equipo suelen terminar en momentos de tensión y los goles en el último segundo son habituales. Excepto que, en la gran mayoría de los casos, es Chicago quien emerge con el corazón roto y con las manos vacías. Por una vez, ese no es el caso. En lo que fue un testimonio de la resiliencia y el compromiso del equipo, el Fire remontó una desventaja de 3-1 el sábado para derrotar a CF Montreal de alto vuelo 4-3 en el Soldier Field. La victoria es la primera de Chicago en 2024 y podría servir como un punto de inflexión para Frank Klopas y sus jugadores.

Abajo pero nunca fuera: el ataque violento lleva el fuego a la victoria

Frank Klopas muestra fe en el equipo

La semana pasada, el incendio cayó a un Derrota 2-1 a manos del Columbus Crew, después de encajar un gol en el tiempo añadido (de nuevo). El resultado fue un puñetazo para Chicago, que defendió bien hasta los últimos segundos. Además, Klopas había incorporado a un quinto defensor procedente del banquillo, con el marcador nivelado, en un intento de salvar el empate. Esto resultó ser costoso, ya que los Fire estuvieron a la defensiva el resto del camino y finalmente fueron atrapados por la Tripulación.

Sin embargo, esta semana fue diferente. En reconocimiento a la sólida actuación de su equipo en Columbus, Klopas alineó un 11 inicial idéntico el sábado. Cualquier cambio, por tanto, tendría que producirse en su toma de decisiones durante el propio partido. Y efectivamente lo hicieron. Cuando el Fire abrió el partido de manera trágica, concediendo dos penales y perdiendo 2-0 en 12 minutos, el entrenador tuvo que pensar en algo. En el descanso, con el marcador 2-1 para los visitantes, Klopas decidió sustituir a Tobias Salquist. Salquist había regalado por poco dinero el segundo penalti del CFM y estaba con tarjeta amarilla. Fue reemplazado por el recientemente recuperado Carlos Terán, quien realizó un sólido cambio en la posición de central. El colombiano realizó varias entradas cruciales para mantener a raya a los visitantes.

La segunda parte comenzó con buen pie para el Fire. Atacaron la portería de Montreal con intensidad y firmeza. El cuerpo técnico de Chicago hizo una fuerte declaración de intenciones cuando Georgios Koutsias sustituyó al capitán, Xherdan Shaqiri, en el minuto 69. La incorporación del griego hizo que el equipo cambiara a una formación de dos delanteros, mientras buscaban el empate. Montreal anotaría contra el desarrollo del juego apenas un minuto después de la introducción de Koutsias, pero Klopas tenía una idea más bajo la manga.

Sin retroceder

Con 76 minutos en el reloj y Chicago perdiendo por dos, el técnico hizo un cambio muy poco convencional. El delantero Tom Barlow entró en lugar del lateral izquierdo Chase Gasper, haciendo el tercer no. 9 en el campo al mismo tiempo para el Fire. Fue una decisión a la vez desconcertante y brillante por parte de Klopas. Si bien Barlow no anotaría, la presencia del estadounidense le dio a Hugo Cuypers la libertad que tanto necesitaba.

Cuando Montreal se quedó con diez hombres en el minuto 82, todo salió bien para el Fire. Brian Gutiérrez convirtió el penalti subsiguiente y el Fire volvió al juego. Koutsias se movió hacia el flanco y lo hizo excelente, representando una amenaza constante para el portero Jonathan Sirois. Barlow y Cuypers jugaron en una asociación de ataque, este último ahora tiene menos responsabilidad y puede retroceder. Cuypers finalmente lograría el empate para su equipo, anotando un primer gol tan esperado en rojo.

La genialidad del plan de juego improvisado del equipo se vio de la forma más sutil. El mediocampista Kellyn Acosta finalmente anotaría el gol de la victoria desde dentro de su propio campo. Su disparo, muy afectado por el fuerte viento de Chicago, apenas rozó las yemas de los dedos de Sirois antes de entrar. Es fácil achacar la culpa del gol a la carrera inoportuna de Sirois hacia el balón. Sin embargo, lo más probable es que se debiera al miedo del portero a lo que podría pasar si no se salía de su línea. Koutsias y Barlow estaban en el área, listos para atacar un balón perdido. Cuypers y Maren Haile-Selassie los seguían justo detrás. Como resultado, Sirois no tuvo más remedio que arriesgarse. El cambio a una formación abrumadoramente ofensiva provocó un error de Montreal y ganó el juego para el Fire.

Las tornas han cambiado por el fuego

Hay mucho de qué enorgullecerse para el Fire después de este partido, y el entrenador lo sabe. “Los muchachos pusieron mucho en este juego”, dice Klopas, elogiando la “tremenda fe” de su equipo. A nivel personal, el cuerpo técnico aprendió de sus errores y dio una clase magistral táctica. “[Koutsias] Se desempeña muy bien como segundo delantero”, señala Klopas sobre sus sustituciones. “Una vez trajimos a Tom [Barlow] “Entraron y les sacaron la tarjeta roja”, dice. “Creo que fue una muy buena jugada por nuestra parte jugar cuatro por el medio”. La victoria épica del equipo (el hito número 50 de Klopas como entrenador en jefe del Fire) podría servir como catalizador para una buena racha de forma, un hecho que no pasó desapercibido para el hombre a cargo. Este partido será “difícil de olvidar” y puede “cambiar la temporada para nosotros”, según Klopas.

La maravillosa ironía de que el Fire gane tarde un partido es algo de lo que Cuypers es muy consciente. Sólo lleva cuatro partidos en Chicago, pero el belga ya está harto de las derrotas en el último suspiro. Se lamenta de “encajar dos goles en los tres primeros partidos en la prórroga” y afirma que el partido del sábado fue “un poquito de suerte a nuestro favor”. En cuanto a su primer gol con Chicago, Cuypers dice que no siente alivio. “Semana tras semana, simplemente trato de hacer mi trabajo. Marco todos los que puedo para intentar ayudar al equipo”, afirma con sencillez el delantero.

El ataque persistente es clave

El hombre del momento, Kellyn Acosta, está orgulloso de la destreza ofensiva que se exhibió en el Soldier Field. “Estábamos creando el caos en el área”, explica Acosta, “siempre tratando de estar a la vanguardia”. Dice que cuando se anunció el segundo tiempo de descuento de nueve minutos, la mentalidad del equipo era “seguir adelante, porque en esta liga hemos visto que pueden ocurrir muchos goles después del minuto 90”.

La prueba viviente de esta tendencia es el maravilloso gol del mediocampista del USMNT en los últimos segundos. Acosta atribuye su gol ganador a “un poco de suerte en el Día de San Patricio”, y explica que en realidad estaba “tratando de enviar una pelota al poste trasero”. En resumen, la Ciudad del Viento hizo honor a su nombre y puso de su parte para el equipo. Acosta no logró encontrar el palo trasero. En cambio, su balón en bucle se abrió camino entre los postes y le valió a los Hombres de Rojo una primera victoria muy necesaria.

La victoria ha tardado en llegar, pero el Fire espera que resultados como este no sean algo raro de ahora en adelante. Si juegan bien sus cartas, el equipo ganará muchos partidos en las próximas semanas. Y tal vez, sólo tal vez… puedan hacerlo con un poco menos de dramatismo.

Nota: Ambos equipos estarán de gira para los partidos restantes en marzo de este mes. El Fire jugará contra el New England Revolution en el Gillette Stadium el 23 de marzo a las 2:00 p. m., hora del Este, y luego jugará contra el Atlanta United FC en el Mercedes-Benz Stadium el 31 de marzo a las 3:30 p. m., hora del Este. Esto es mientras CF Montreal viajará para enfrentar a DC United en el Audi Field el 31 de marzo a las 7:30 p.m., hora del Este. Todos los juegos se transmitirán en vivo en Apple TV.

Crédito de la foto: Jamie Sabau-USA TODAY Sports, de una foto en la cabeza del Chicago Fire FC, el 16 de marzo de 2024.

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